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Pourquoi les parasites devraient figurer dans les plans de conservation mondiaux

Pourquoi les parasites devraient figurer dans les plans de conservation mondiaux

Les parasites sont des créatures mal aimées, leur simple mention fait froid dans le dos de nombreuses épines. Des créatures telles que les poux, les punaises de lit et la teigne peuvent causer de grands dommages, beaucoup d'inconfort et beaucoup de souffrance à leurs hôtes humains, dont ils dépendent pour leur survie.

Cependant, la plupart des parasites sont inoffensifs pour les humains, car seuls 4% d'entre eux constituent une menace pour nous. Non seulement cela, mais les créatures parasites, des plantes aux animaux, remplissent des fonctions écologiques vitales, c'est pourquoi elles devraient figurer dans les plans de conservation mondiaux, soutient une équipe de scientifiques des États-Unis.

"Les parasites sont un groupe d'espèces incroyablement diversifié, mais en tant que société, nous ne reconnaissons pas cette diversité biologique comme précieuse",Explique Chelsea Wood, qui étudie l'écologie des parasites à l'Université de Washington et est l'auteur d'unArticle dans le magazineConservation biologique sur la nécessité de sauver les parasites de l'extinction dans le monde. "Nous perdons des parasites et les fonctions qu'ils remplissent sans même les reconnaître."

Beaucoup d'entre nous pourraient penser que les animaux parasites ne méritent pas d'être protégés, mais ils font partie des animaux les plus diversifiés et les plus importants du point de vue écologique sur Terre, notent les scientifiques. Étant aussi divers qu'ils le sont, les parasites vont des plantes parasites comme le gui à des créatures moins adorables comme les isopodes qui vivent dans l'eau et se nourrissent des langues de poisson, occupant ainsi un très large spectre de niches écologiques. .

Cependant, ils font partie des espèces les moins protégées qui n'apparaissent que rarement ou jamais dans les efforts de conservation de la faune ou des écosystèmes.

«Pendant des décennies, les écologistes ont appelé à la recherche pour comprendre le rôle écologique important des parasites et, de plus en plus, pour protéger autant d'espèces que possible de l'extinction. Cependant, la plupart des défenseurs de l'environnement travaillent toujours dans le cadre de systèmes de financement et d'effort prioritaires qui excluent ou ignorent les parasites, ou les traitent comme un obstacle à surmonter », écrivent les chercheurs, dont le travail est soutenu par National Science Fondation des États-Unis.

Les scientifiques ont fixé 12 objectifs pour faire avancer la cause de la conservation de la biodiversité des parasites, y compris plus de recherche et une meilleure gestion de la conservation. Surtout, ils soutiennent que la moitié des parasites du monde devraient être décrits et nommés taxonomiquement dans la prochaine décennie afin que ces créatures et leurs rôles écologiques puissent être mieux compris.

«Si les espèces n'ont pas de noms, nous ne pouvons pas les sauver», observe Colin Carlson, professeur adjoint à l'Université de Georgetown. «Nous avons accepté cela pendant des décennies chez la plupart des animaux et des plantes, mais les scientifiques n'ont découvert qu'une fraction d'un pourcentage de tous les parasites de la planète. Ce sont les dernières frontières: la mer profonde, l'espace lointain et le monde qui vit à l'intérieur de toutes les espèces sur Terre ».

Cependant, les scientifiques soulignent que leur programme de conservation ne s'étend pas aux parasites qui infectent les humains et les animaux domestiques car ils doivent être contrôlés. Ce n'est pas non plus un fait, soulignent-ils, que les parasites dans la nature sont universellement menacés d'extinction. "Nous ne devons pas tenir pour acquis que tous les parasites sont en voie d'extinction ou sur le point de provoquer une épidémie majeure", souligne Wood.

De nombreux parasites sont très complexes, explique-t-il. Certains d'entre eux ont besoin de plusieurs hôtes tout au long de leur vie, ce qui peut signifier qu'ils infectent d'abord les poissons ou les amphibiens mais finissent par être transmis aux oiseaux pour se reproduire. Pour ce faire, ils peuvent manipuler le comportement ou même l'anatomie de leur premier poisson ou amphibien hôte pour s'assurer qu'ils deviennent plus susceptibles d'être mangés par les oiseaux, de sorte que le parasite puisse se retrouver dans son nouvel hôte requis.

Wood et ses collègues ont conçu une expérience autour de 16 étangs dans la région d'East Bay au centre de la Californie pour voir comment les parasites locaux réagissaient aux changements de leur environnement. Dans huit des étangs, les scientifiques ont installé des structures telles que des nichoirs, des perchoirs flottants et des leurres de colverts pour attirer plus d'oiseaux sur les sites. Dans les huit étangs restants, ils n'ont fait aucun changement.

Après une période de deux ans, les chercheurs ont analysé la biodiversité des parasites dans chacun des 16 étangs. Ils ont découvert que certains parasites diminuaient en nombre lorsqu'il y avait plus d'oiseaux, tandis que d'autres parasites augmentaient globalement. En d'autres termes, différentes espèces de parasites réagiront différemment aux changements de leur environnement, ce qui ne devrait pas nous surprendre.

La question de savoir si un climat et un environnement radicalement modifiés au cours des prochaines décennies entraîneront une explosion ou une extinction du parasite dépendra de plusieurs variables, mais «nous devons anticiper les deux trajectoires», souligne Wood. "L'astuce maintenant est de découvrir quels traits prédiront quels parasites diminueront et lesquels augmenteront en réponse à la perte de biodiversité."


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