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La `` neige verte '' de l'Antarctique aspire le carbone de l'air

La `` neige verte '' de l'Antarctique aspire le carbone de l'air

Photosynthèse et Antarctique. Ce n'est peut-être pas la combinaison la plus intuitive, mais le continent gelé, célèbre pour ses icebergs et ses manchots en marche, abrite également des communautés d'algues, de mousses, de lichens et même d'une sorte d'herbe à fleurs. Une nouvelle étude a avancé sur la soi-disant neige verte.

Ils sont rares, bien sûr: moins d'un pour cent de l'ensemble du continent est en permanence libre de glace pour commencer. Et la végétation terrestre qui existe doit dépendre fortement de la fonte des neiges et de la glace pour son approvisionnement en eau.

Tout cela fait partie d'un écosystème fragile que les scientifiques sont impatients de comprendre à mesure que les températures mondiales augmentent, affectant non seulement les grandes calottes glaciaires de l'Antarctique, mais également l'équilibre délicat de la vie dans cette région.

Une équipe de scientifiques du Royaume-Uni a récemment créé la première carte à grande échelle et une estimation de l'étendue des algues vertes dans la péninsule antarctique, une étendue montagneuse qui s'étend sur plus de 800 miles en Amérique du Sud et a connu l'un des taux de réchauffement les plus rapides au monde Les résultats de l'étude, publiés dans la revue Nature Communications, montrent que la "neige verte" est un puits de carbone majeur pour le continent, absorbant environ 479 tonnes de carbone par an grâce au photosynthèse.

«À l'échelle mondiale, l'absorption de dioxyde de carbone est faible, mais en même temps extrêmement importante pour l'Antarctique», déclare Matt Davey, qui a dirigé l'étude menée par des chercheurs de l'Université de Cambridge et du British Antarctic Survey. Le tonnage, ajoute-t-il, équivaut à peu près à la quantité de carbone émise par 875 000 trajets en voiture d'une durée moyenne de 10 miles par trajet.

La quantité de carbone absorbée par les efflorescences d'algues antarctiques, qui se déclinent en variétés vertes, rouges et oranges qui peuvent donner à la neige où elles vivent une apparence colorée, est susceptible d'être beaucoup plus élevée, dit Davey, comme les scientifiques une image plus complète de sa biomasse totale à travers le continent.

La vie photosynthétique en Antarctique comprend également les mousses, les lichens et deux plantes à fleurs (herbe à poils antarctiques et moutarde antarctique), qui contribuent en outre à l'absorption totale de carbone.

Les communautés d'algues ont tendance à être relativement abondantes le long de la côte de la péninsule antarctique pendant les mois d'été sud de décembre à février, lorsque la température moyenne est juste au-dessus du point de congélation. Les algues vertes incluses dans l'étude favorisent la neige humide et boueuse parce que les micro-organismes ont besoin d'eau liquide pour se reproduire, dit Davey. Ils prospèrent également à proximité des colonies de manchots, des sites de nidification des oiseaux et des repaires de phoques, car les excréments d'animaux fournissent de l'azote et du phosphate nutritifs pour les fleurs.

Pour obtenir une plus grande précision dans leurs résultats, les scientifiques ont complété les données du satellite Sentinel 2 de l'Agence spatiale européenne par des mesures sur le terrain. Les informations du satellite, qui mesurent des longueurs d'onde spécifiques de la lumière réfléchie par la surface de l'Antarctique, pourraient être entravées par la couverture nuageuse et de faux signaux qui pourraient être mal interprétés comme des algues vertes, explique Andrew Gray, auteur principal de l'article.

Les chercheurs ont également invité des scientifiques citoyens à soumettre des photographies de proliférations d'algues prises au cours de plusieurs étés. «C'est une excellente information pour nous parce que nous ne pouvons pas être partout», déclare Davey, qui a récemment commencé un nouveau poste à la Scottish Association for Marine Sciences à Oban.

Les algues rouges et oranges ont été exclues de l'étude car elles contiennent des pigments qui peuvent interférer avec le satellite, explique Gray, chercheur à l'Université de Cambridge et au NERC Field Spectroscopy Facility à Édimbourg. «Il existe des espèces rouges et des espèces vertes», dit-il. "Mais vous obtenez également des espèces vertes qui deviennent rouges de la même manière que les arbres deviennent rouges à l'automne."

(L'étude note que les fleurs vertes détectées par satellite peuvent inclure des cellules rouges et orange, mais leurs résultats sont basés sur des lectures de chlorophylle, un pigment vert, et supposent que les fleurs étaient principalement des espèces vertes.)

Gray et Davey affirment que leurs futurs objectifs de recherche incluent l'incorporation de proliférations d'algues rouges et, éventuellement, l'extension de leur cartographie à travers l'Antarctique. Ils veulent également mieux comprendre le cycle de vie et la physiologie des algues. Davey dit: «Plus nous pouvons comprendre la biologie et la physiologie, mieux nous pouvons comprendre l'écosystème [au sens large]».

Une grande question pour les scientifiques qui étudient tous les types de végétation en Antarctique est de savoir comment son écosystème se comportera alors que des températures plus élevées envahiront cette région éloignée de la planète. (En février, des scientifiques brésiliens ont signalé la température la plus élevée jamais enregistrée en Antarctique: 20,75 degrés C, soit près de 70 degrés F.)

Les prévisions actuelles prévoient une expansion des proliférations d'algues et de la croissance des plantes à mesure que le dégel s'accélère et que de nouveaux terrains s'ouvrent. Mais, comme dans la nature, il existe un certain nombre de facteurs dynamiques et interconnectés. Entre autres choses, l'impact du changement climatique sur les manchots, les oiseaux et les phoques peut également affecter la survie des algues, des mousses et de leurs frères - des liens de vie entrelacés dont l'avenir change maintenant à un rythme pas si glacial.


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