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Diego la tortue rentre chez lui après plus de 80 ans, il était essentiel pour sauver son espèce

Diego la tortue rentre chez lui après plus de 80 ans, il était essentiel pour sauver son espèce

Après un voyage de cinq heures en bateau et un autre par voie terrestre dans le sac à dos d'un garde forestier, Diego, la tortue géante qui a aidé à sauver son espèce de l'extinction, a finalement atteint son Isla Española natale, dans l'emblématique archipel équatorien de Galapagos.

Diego, qui a plus de 100 ans, aura l'opportunité de vivre dans son environnement naturel après huit décennies de résidence dans un zoo et un centre de conservation, où il a engendré au moins 800 jeunes.

Le 15 juin, le parc national des Galapagos a organisé la libération de Diego et de 14 autres tortues géantes, qui avaient fait partie d'un programme d'élevage qui avait débuté dans les années 1960 afin de récupérer la population de Chelonoidis hoodensis sur l'île Española, où l'espèce avait été réduite à seulement 15 spécimens.

Le projet était basé sur Santa Cruz, une autre île de l'archipel. Diego et deux autres mâles, plus 12 femelles, ont participé au projet de rétablissement avec tant de succès que l'île d'Espanola a maintenant une population stable d'environ 2300 tortues.

Réputé pour sa fertilité, Diego se démarque par sa personnalité charismatique. Ses gardiens le décrivent comme très actif et vocal dans ses habitudes d'accouplement. Lorsque le parc a annoncé en 2016 qu'il avait engendré au moins 40% de toutes les jeunes tortues de l'île Española, Diego est devenu viral.

Cet étalon a vécu au zoo de San Diego pendant 30 ans et est retourné aux Galapagos en 1976. Son impressionnant palmarès a attiré l'attention du monde entier. «Les efforts de Diego nous ont aidés à faire progresser une espèce qui était au bord de l'extinction. L'héritage que Diego nous laisse est de continuer », a déclaré Freddy Villalba, garde-parc pour les îles.

Trois espèces ont été officiellement déclarées éteintes: Chelonoidis abingdonii (île Pinta), Chelonoidis niger (île Floreana) et Chelonoidis phantasticus (île Fernandina). Parmi ces dernières espèces, un spécimen aurait pu être trouvé, mais des tests génétiques sont encore en cours de développement pour confirmer la découverte.

Diego et ses 14 compagnons se sont élevés en captivité pendant plus de 40 décennies. Ils vivaient dans deux enclos, où les scientifiques collectaient les œufs puis les conservaient dans des incubateurs. Une fois les tortues nées, elles sont restées au centre de récupération pendant sept ans avant d'être renvoyées sur l'île d'Espagne. Cette méthode a duré jusqu'en 2012. En 2018, les derniers jeunes spécimens ont été transportés sur l'île d'Española.

«Sans aucun doute, le programme d'élevage de tortues d'Isla Española est une histoire de conservation réussie, car nous avons pu restaurer cette population avec seulement 15 individus. Nous avons maintenant détecté une reproduction naturelle sur l'île et nous sommes prêts à clôturer le programme », a déclaré Danny Rueda, directeur du parc national des Galapagos.


Le ministère équatorien de l'Environnement et de l'Eau a décidé de mettre fin au programme, après qu'un recensement de 2019 sur l'île d'Espagne a découvert que l'île disposait de conditions suffisantes pour maintenir la population de tortues, qui continuera à croître normalement, même sans nouveau rapatriement des jeunes. les tortues. L'étude a été réalisée par la Direction du Parc National des Galapagos et de la Conservation des Galapagos, dans le cadre de l'Initiative pour la Restauration des Tortues Géantes.

«Le taux de survie des jeunes tortues est supérieur à 50%», a déclaré Rueda, qui souligne que le programme de reproduction était accompagné de mesures visant à restaurer l'écosystème.

«Avec si peu de tortues pendant si longtemps, la dynamique de l'écosystème sur l'île Española avait changé. Dans les années 1970, nous avons éradiqué les chèvres, introduites au 17e siècle par les pirates et les baleiniers. Il y a huit ans, nous avons commencé à réintroduire des cactus et d'autres espèces végétales essentielles à l'alimentation de la tortue », a déclaré Rueda.

Diego et les 14 autres tortues ont été transportés par des gardes du parc à 2,5 kilomètres à l'intérieur de l'île, où les cactus sont abondants. Les femelles pèsent environ 35 kilogrammes, tandis que les mâles pèsent 55 kilogrammes. Ils ont tous entre 80 et 100 ans.

Désormais, ils seront surveillés par des trackers GPS et 40 caméras pièges. Libres mais surveillés de près par les rangers qui se sont occupés d'eux depuis si longtemps, Diego et ses compagnons pourront enfin parcourir leur île natale.


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