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Quelles sont les vagues de chaleur marines dangereuses. Quels effets ont-ils?

Quelles sont les vagues de chaleur marines dangereuses. Quels effets ont-ils?

Qu'arrive-t-il aux poissons lors d'un épisode de stress thermique sévère, c'est-à-dire lorsque la température de l'eau augmente, lorsque les coraux ne sont pas encore blanchis et sont morts?

Malgré les nombreux défis auxquels sont confrontés les océans du monde aujourd'hui, les récifs coralliens restent des bastions de la biodiversité marine. Des milliers d'espèces de poissons de toutes formes et tailles appellent ces écosystèmes colorés, complexes et économiquement importants. Cependant, le réchauffement imminent de l'océan pose des problèmes à ces poissons.

Depuis le premier événement mondial de blanchissement des coraux qui a dévasté les récifs à la fin des années 1990, les scientifiques ont travaillé pour documenter les effets de ces événements catastrophiques sur les poissons des récifs coralliens. Dans le sillage d'un blanchissement sévère, la mortalité des coraux entraîne souvent des changements dans la communauté des poissons qui vivent sur le récif: les poissons qui se nourrissent de coraux diminuent, tandis que ceux qui se nourrissent d'algues augmentent à mesure que ces derniers prolifère.

Mais qu'arrive-t-il aux poissons lors d'un épisode de stress thermique sévère, c'est-à-dire lorsque la température de l'eau augmente, lorsque les coraux ne sont pas encore blanchis et sont morts? Très peu de scientifiques semblent avoir tenté de le découvrir.

Notre nouvelle étude, publiée dans Applications écologiques , ont étudié les communautés de poissons de récif avant, pendant et après El Niño 2015-16 à Kiritimati, un atoll corallien de l'océan Pacifique, qui fait partie du pays de Kiribati. Nos recherches suggèrent que les augmentations à court terme de la température de l'eau peuvent avoir des effets dévastateurs sur les populations de poissons de récif et les communautés locales qui en dépendent.

Réchauffer le plus grand atoll du monde

Kiritimati, ou l'île Christmas, est le plus grand atoll de corail du monde, récif en forme d'anneau, par masse terrestre. L'aéroport principal le plus proche est à plus de 2 000 miles, à Hawaï. Les habitants de Kiritimati dépendent fortement des poissons de récif pour leur nourriture et leurs revenus.

Alors que l'El Niño 2015-2016 a fait des ravages sur les récifs du monde entier, ses effets ont été particulièrement catastrophiques à Kiritimati. Des niveaux sans précédent de stress thermique persistant pendant 10 mois consécutifs ont conduit à plus de 80% de la mortalité des coraux sur l'île, mais pas avant de déclencher un changement dans la communauté de poissons locale.

Après seulement deux mois de stress thermique, les populations de poissons de récif autour de l'atoll avaient chuté de moitié. Le nombre d'espèces de poissons a également diminué et certaines espèces ont complètement disparu. Cinq espèces n'ont pas été vues depuis, y compris le poisson-papillon Chevron (Chaetodon trifascialis ), qui se nourrit exclusivement de corail vivant.

Cependant, un an après la canicule, nous avons constaté, de manière quelque peu surprenante, que la biomasse et l'abondance totale des poissons de récif avaient rebondi, rebondissant à des niveaux similaires à ce que nous avions observé les années précédant la canicule. chaud. Cela soulève la question: que s'est-il passé exactement pendant ces longs mois chauds?

Bien qu'un stress thermique intense puisse entraîner une diminution de la condition physique et même de la mortalité des poissons de récif, nous pensons que la plupart des poissons disparus ont cherché refuge sur les récifs plus profonds et plus froids de l'île pendant la vague. de chaleur. Une fois que la chaleur s'est calmée, ils auraient pu facilement retourner dans les eaux peu profondes.

Cependant, le rétablissement de la communauté de poissons de récif n'a pas été le même dans tous les domaines. Les sites de l'atoll le plus proche des villages, où les récifs ont été fortement affectés par le dragage, la pêche et la pollution, ont rendu le rétablissement difficile par rapport aux zones de l'atoll éloignées des villages où les récifs étaient presque vierges. avant la canicule.

Cela suggère que la protection de l'environnement local pourrait aider à rendre les récifs plus résistants aux ravages d'un réchauffement important des océans. Bien qu'il ne soit peut-être pas suffisant d'inciter les poissons à rester immobiles pendant un réchauffement important, les récifs de haute qualité peuvent être plus attrayants pour ces poissons à leur retour.

Une fenêtre sur le futur

Si les poissons de récif reviennent après la fin du stress thermique, leur disparition à court terme est-elle vraiment importante? Considérant que la survie de millions de personnes dans le monde dépend des poissons de récifs tropicaux, nous pensons que la réponse à cette question est un oui retentissant.

Les impacts du changement climatique sur les récifs coralliens devraient s'aggraver au cours des prochaines décennies. L'étude des effets d'un stress thermique sévère dans le présent peut servir de fenêtre sur l'avenir, annonçant les conséquences du réchauffement progressif des océans et des vagues de chaleur marines plus fréquentes et plus graves qui sont prévues.

En comprenant comment les populations de poissons réagissent aux températures élevées de l'eau, nous pouvons également tenter de prédire et d'atténuer les effets du réchauffement des océans dans les communautés fortement tributaires des récifs, comme celles de Kiritimati.

Dans le domaine de la recherche sur les récifs coralliens, la plupart des études sur le stress thermique à ce jour se sont concentrées sur le lien entre le stress thermique et le blanchissement des coraux, et les effets collatéraux du blanchiment catastrophique en poisson de récif. Cependant, les coraux ne sont pas les seuls animaux affectés par le stress thermique en soi. À moins d'intervenir pour limiter le changement climatique à l'échelle mondiale, nous risquons de perdre non seulement des coraux, mais aussi des poissons de récif d'une importance critique.


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