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Évolution: les bourdons transpercent les plantes, pour les faire fleurir plus tôt

Évolution: les bourdons transpercent les plantes, pour les faire fleurir plus tôt

Les bourdons sont un groupe astucieux: lorsque le pollen est rare et que les plantes près du nid ne fleurissent pas encore, les travailleurs ont développé un moyen de les forcer à fleurir. Recherche publiée jeudi dansScience, montre que les insectes percent les feuilles des plantes, ce qui les fait fleurir, en moyenne, 30 jours plus tôt qu'ils ne le feraient autrement. On ne sait toujours pas comment la technique a évolué et pourquoi les plantes réagissent aux piqûres de bourdons lors de la floraison. Mais les chercheurs disent que la découverte d'un nouveau comportement chez une créature aussi familière est remarquable.

«C'est l'une de ces études vraiment rares qui examine un phénomène naturel qui n'avait pas été documenté auparavant», explique John Mola, écologiste au Fort Collins Science Center de l'US Geological Survey au Colorado, qui n'a pas participé à l'étude. . La nouvelle découverte "offre toutes sortes de questions et d'explications potentielles" sur l'étendue du comportement et les raisons pour lesquelles il se produit, dit-il.

Le co-auteur de l'étude, Consuelo De Moraes, écologiste chimique à l'Ecole polytechnique fédérale de Zurich (ETH Zurich), dit qu'elle et ses collègues observaient une espèce de bourdon dans une expérience de laboratoire indépendante lorsqu'ils ont remarqué des insectes endommageant le plantez des feuilles et demandez-vous pourquoi. «Au départ, nous voulions voir s'ils enlevaient les tissus, se nourrissaient des plantes ou apportaient des feuilles au nid», dit-elle. Et comme des recherches antérieures avaient montré que le stress pouvait inciter les plantes à fleurir, de Moraes et ses collègues se sont également demandé si les abeilles pouvaient créer des fleurs à la demande.

Pour le savoir, l'équipe a placé des bourdons privés de pollen ainsi que des plants de tomates et de moutarde dans des cages grillagées. Les abeilles ont rapidement percé plusieurs trous dans les feuilles de chaque plante à l'aide de leurs mâchoires et de leur trompe. Pour preuve, les chercheurs ont tenté de reproduire les dégâts des bourdons sur des plantes supplémentaires à l'aide d'une pince à épiler et d'un rasoir. Les deux ensembles de plantes avec des feuilles blessées ont fleuri plus rapidement, mais celles piquées par les abeilles ont fleuri des semaines plus tôt que celles coupées par les scientifiques, ce qui suggère que des produits chimiques dans la salive des insectes peuvent également être impliqués.

Les chercheurs ont ensuite quitté le laboratoire pour voir si les bourdons continueraient de nuire aux plantes non fleuries près de leur nid, même si des plantes à fleurs étaient disponibles plus loin. Ils l'ont fait. «S'ils doivent chercher de la nourriture plus loin pour trouver des fleurs, il peut être judicieux de faire ce comportement nocif près du nid si cela permet de mettre en ligne des ressources locales plus tôt», déclare Mark Mescher, co-auteur de l'étude, également écologiste chimique à l'ETH Zurich.

Les résultats suggèrent que le comportement des abeilles est une adaptation qui maximise l'efficacité de la recherche de pollen, mais ils ne confirment pas définitivement cette hypothèse, dit Mescher Neal Williams, entomologiste à l'Université de Californie à Davis, qui n'a pas participé à l'étude, dit que la possibilité est convaincante et justifie une enquête plus approfondie. «Pour que quelque chose soit vraiment défini et clairement compris comme adaptatif, nous aimerions pouvoir dire que le comportement évoluait parce qu'il apportait un avantage relatif à la condition physique de la colonie», dit-il. Chez les abeilles et autres organismes eusociaux, une seule reine produit une progéniture et les ouvrières sont stériles, de sorte que la sélection naturelle opère dans tout le nid.


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