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Les vagues de chaleur atteignent les limites de la tolérance humaine

Les vagues de chaleur atteignent les limites de la tolérance humaine

Les événements de température et d'humidité extrêmes se produisent maintenant deux fois plus souvent qu'il y a 40 ans. Le thermomètre commence à dépasser les limites de la tolérance humaine.

Au cours des centaines de milliers d'années de notre existence sur la planète, les humains modernes ont réussi à s'adapter à une grande variété de climats, de la chaleur aride du désert du Sahara au froid glacial de l'Arctique. Mais nous avons nos limites. Si les températures et l'humidité augmentent suffisamment, même une personne en bonne santé, assise à l'ombre, avec accès à l'eau, succombera à la chaleur.

À mesure que les vagues de chaleur se réchauffent et deviennent plus fréquentes, des recherches ont suggéré que certains endroits commenceront à voir des événements atteindre cette limite de tolérance humaine au cours des prochaines décennies. Mais maintenant, une nouvelle étude montre qu'ils se produisent déjà. Les résultats, publiés vendredi dans Science Advances, soulignent la nécessité de réduire rapidement les émissions de gaz à effet de serre qui emprisonnent la chaleur et d'élaborer des politiques qui aident les populations vulnérables à rester au frais.

Les températures élevées provoquent la production de sueur par le corps humain, qui refroidit la peau en s'évaporant. Mais lorsque l'humidité de l'air est également impliquée, l'évaporation ralentit et finit par s'arrêter. Ce point survient lorsque la soi-disant température du bulbe humide, une mesure qui combine la température de l'air et l'humidité, atteint 35 degrés Celsius (95 degrés Fahrenheit). Cela représente un grave danger pour la tolérance humaine naturelle aux températures élevées.

Des analyses antérieures utilisant des modèles climatiques suggéraient que certaines parties de la région du golfe Persique, du sous-continent indien et de l'est de la Chine verraient régulièrement des vagues de chaleur briser cette frontière plus tard dans le siècle. Mais ils ont observé de larges zones pendant plusieurs heures, ce qui peut masquer des pics plus localisés à court terme dans des conditions extrêmes. Pour voir ce que d'autres chercheurs pourraient manquer, «nous avons décidé de nous rapprocher un peu», explique Colin Raymond, qui a mené la nouvelle étude alors qu'il était doctorant. étudiant à l'Université de Columbia.

Raymond et ses co-auteurs ont examiné les données de température de plus de 7 000 stations météorologiques à travers le monde depuis 1979. Ils ont constaté que la chaleur extrêmement humide se produit deux fois plus souvent qu'il y a quatre décennies et que la gravité de cette chaleur augmente. De nombreux endroits ont atteint des températures de bulbe humide de 31 degrés C et plus. Et plusieurs ont enregistré des lectures au-dessus de la marque cruciale de 35 degrés C. Identifier cette tendance est "important parce qu'elle est basée sur les données de la station météorologique, qui est la preuve la plus directe que nous ayons habituellement", explique le climatologue de l'Institut. Massachusetts Tech Elfatih Eltahir, qui n'a pas été impliqué dans la nouvelle recherche, mais a déjà travaillé sur la question.

Ces extrêmes de chaleur humide sont déjà apparus aux mêmes endroits que les études de modélisation précédentes avaient identifié comme de futurs points chauds. La plupart sont des zones côtières proches de plans d'eau chauds, qui peuvent fournir une humidité abondante et sont soumises à des températures élevées des terres. D'autres, en particulier dans le sous-continent indien, sont des régions où les vents de mousson apportent de l'air chargé d'humidité.

Compte tenu de la pénurie de stations météorologiques dans certains des endroits concernés, comme certaines parties du Pakistan, "il y a probablement des valeurs de bulbe humide encore plus élevées", dit Raymond, qui travaille maintenant au Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Les extrêmes les plus élevés n'ont généralement été atteints que pendant une heure ou deux, de sorte qu'ils n'atteignent toujours pas nécessairement la limite de la tolérance humaine. Mais de tels événements commenceront à durer plus longtemps et couvriront des zones plus vastes dans un avenir plus chaud. De plus, même des températures de bulbe humide beaucoup plus basses peuvent être mortelles, en particulier pour les personnes âgées ou celles souffrant de problèmes de santé sous-jacents. Les vagues de chaleur historiques qui ont tué des milliers de personnes dans une grande partie de l'Europe en 2003 et en Russie en 2010 n'ont jamais eu une température de bulbe humide supérieure à 28 degrés Celsius. «Ce sont des conditions très, très désagréables», dit Eltahir.

Le nouveau document a également révélé que certaines parties du monde verront régulièrement des températures de bulbe humide supérieures à la limite de 35 ° C si les températures moyennes mondiales ne dépassent que 2,5 ° C au-dessus du climat préindustriel. Le monde s'est déjà réchauffé d'environ 1 degré C au-dessus de ce niveau. «Ces types d'événements peuvent devenir une occurrence régulière avec pas beaucoup plus de réchauffement que ce que nous avons connu», explique Kristina Dahl, un climatologue senior à l'Union of Concerned Scientists, qui n'a pas non plus participé à l'étude.

Cette projection souligne la nécessité de réduire rapidement les émissions de gaz à effet de serre pour limiter autant que possible le réchauffement climatique, ce qui limiterait la fréquence à laquelle de tels événements pourraient se produire à l'avenir. Cela soulève également un certain nombre de questions, y compris les politiques que les gouvernements devront développer pour protéger les groupes vulnérables, telles que la création de centres de refroidissement pour les résidents âgés ou l'émission d'avertissements avant les vagues de chaleur. Et les industries dont les travailleurs travaillent à l'extérieur, comme l'agriculture et la construction, peuvent avoir besoin de changer leurs horaires pour des heures plus fraîches de la journée. Même aux États-Unis climatisés, la chaleur tue actuellement plus de personnes que le froid, les inondations ou les ouragans.


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